RealNetworks contra o software livre

Se você usava a internet na década de 90, deve lembrar-se de quando deixou de ser necessário baixar o arquivo de áudio inteiro para começar a ouvi-lo. Hoje isso é banal, que o digam os sites de vídeo como o YouTube, mas na época isso era revolucionário, ainda mais com o acesso discado. Os formatos RealAudio e RealVideo, criados pela RealNetworks, são fechados, proprietários, e cobertos por patentes. Para piorar, o aplicativo RealPlayer (no Windows) se mistura tanto com o sistema operacional que até usuário leigo reclama. No GNU/Linux, o Real Player usa GTK+ (cuja licença permite o uso em software não GPL), o que poderia acenar para uma aproximação com o software livre, mas na prática o que tem acontecido é bem o contrário.

Para começar, Christian Schaller surpreendeu a RealNetworks introduzindo informações falsas no artigo da Wikipédia em inglês sobre o GStreamer, uma plataforma de desenvolvimento de aplicativos multimídia. O trecho chegava a dizer que incluir o GStreamer em um produto comercial acarretava o risco de desrespeitar os direitos autorais dos colaboradores (o que não é verdade). Detalhe que a edição tinha sido feita anonimamente, mas a Wikipédia registrou o endereço de IP do autor, e Christian Schaller descobriu que o endereço pertencia à rede da RealNetworks.

Enquanto isso, Ronal Bultje nos conta sobre um amigo que desenvolveu um produto baseado em FFmpeg, que é um aplicativo e (mais importante) um conjunto de codecs de áudio e vídeo. Apesar do FFmpeg ser tecnicamente capaz de (de)codificar vários formatos cobertos por patentes, nos Estados Unidos é preciso licenciar essas patentes para vender um aplicativo que as implemente. A Microsoft vendeu as licenças normalmente, mas a RealNetworks se negou, só porque o produto era baseado no FFmpeg, cujos desenvolvedores seriam “ladrões”.

Hoje em dia a gente até pode abrir arquivos RealAudio e RealVideo com o FFmpeg ou o MPlayer, mas felizmente essa é uma necessidade muito rara, e espero que continue assim.

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